U-Boat War Zone / Uboot-Kriegsgebiet 1915

Immediately following the outbreak of World War I, Great Britain had declared a naval blockade of Germany. German merchant ships were seized, neutral ships were inspected and, in the event of suspected trade with Germany, their cargo was confiscated. This was not in accordance with the Laws of Naval War, but the neutral states were not able and/or willing to defend their rights against the blockade cruisers of the Royal Navy in the Channel and north of Scotland.

The German Imperial Navy was the second largest fleet in the world, but against the overwhelming superiority of the Royal Navy, these surface units were useless: the “High Seas Fleet” was forced to remain in harbor.

The submarine arm included 28 attack submarines, half of them modern ocean-going U-boats with a range of 5,000-6,000 miles and armed with six to eight torpedoes each. Deck guns on U-boats were first introduced in late Spring 1915.

Kaiser Wilhelm was the nominal commander of the German Navy, but his Admirals acted with almost total autonomy. Principal among them was Grand Admiral Alfred von Tirpitz, the “founder” of the German fleet. In December 1914, he publicly claimed in an American journal that Germany had sufficient U-boats to enforce a submarine counter-blockade of the British Isles.

Up until that moment, not a single U-boat had operated in the Atlantic. Until January 1915, all German submarines had been deployed on military patrols to the North Sea, where – largely by chance – they sank a handful of British merchant ships. Cruiser rules, in accordance with the Law of Naval War, had applied: the ship was first made to stop and the crew was then allowed to disembark in lifeboats. Submarine warfare was new, and the world’s naval forces made their way by trial and error. It soon became clear that such limited – and limiting – warfare could not continue. Aggression increased relatively slowly and incrementally.  The cruiser rules hampered German submarine activity, but were considered critical from a political standpoint. Such punctiliousness faded quickly when the war began to stall.

A primary concern was to avoid disrupting the neutral shipping (roughly a third of the world’s merchant fleet) that provided Germany with vital supplies. It was especially important not to provoke the one country that represented half of the world’s economy, the neutral United States, which had defied British blockade and, until the summer of 1915, had shipped its cotton exports directly to German ports.

However, the Imperial Navy prevailed – on the 4th of February 1915, the German government declared a "war zone" around the British Isles: beginning on February 18th, all enemy merchant ships inside this area would be sunk without warning. Neutrals were warned not to enter this war zone – they would otherwise risk becoming victims of "mistaken identity".

Due to their mix of civilians and freight, allied passenger liners posed a different type of problem. Cunard and White Star continued to serve the North Atlantic route with the Lusitania, Arabic, Orduna, Transylvania, Baltic and Adriatic – large, iconic vessels of between 10,000 and 30,000 BRT and carrying up to 4,000 passengers and crew, which made round-trip journeys in monthly cycles of one week at sea and one week in port. Departure and arrival details were published in advance. Tempting targets, indeed.

The Admirals of the Imperial Navy conferred internally and, on the 12th of February, issued an order to the Uboat commanders::

 

Unmittelbar nach Kriegsausbruch hatte Grossbritannien eine Seeblockade Deutschlands erklaert. Deutsche Handelsschiffe wurden aufgebracht und fuer Deutschland bestimmte Ladungen auf neutralen Schiffen beschlagnahmt. Letzteres entsprach nicht den internationalen Bestimmungen, aber die Neutralen waren entweder nicht in der Lage und/oder nicht willens, ihre Rechte gegen die britische Flotte zu verteidigen.

Die deutsche Kaiserliche Marine war die zweitgroesste Flotte der Welt, aber gegen die doppelt so starke britische Flotte war sie machtlos. Die deutschen Ueberwasser-einheiten der "Hochseeflotte" mussten im sicheren Hafen bleiben. Die Ubootwaffe bestand aus 28 Einheiten, die Haelfte davon moderne Hochsee-Uboote mit 6-8 Torpedos an Bord. Deckgeschuetze wurden erst im Fruehjahr 1915 eingefuehrt.

Kaiser Wilhelm war formal der Oberkommandierende der Flotte, aber seine Admirale und speziell der "Vater" der deutschen Hochseeflotte, Grossadmiral von Tirpitz, pflegten unabhaenging von ihm zu handeln. Im Dezemer 1914 kuendigte Tirpitz oeffentlich in einem Interview mit einer amerikanischen Zeitung an, das Deutschland genuegend Uboote besaesse, um mit ihnen eine Gegenblockade Englands zu errichten.

Bis dahin hatte noch kein einziges dieser Boote in den Gewaessern westlich Englands operiert, sondern waren auf militaerischen Patrouillen in der Nordsee gegen die britische Flotte eingesetzt worden und hatten eher zufaellig eine Handvoll englischer Handelsschiffe nach den international vereinbarten Kreuzerkriegsregeln angehalten, untersucht und nach von Bordgehen der Besatzung versenkt. Die Uboot-Waffe war neu, und die Kriegsmarinen weltweit erprobten moegliche Einsatztaktiken. Vielleicht bedeutete ein Uboot-Handelskrieg nach Kreuzerregeln eine Einschraenkung der militaerischen Effizienz gegenueber einer Kriegsfuehrung mit warnungsloser Versenkung - wer konnte dies schon sagen?

Aber vom aussenpolitischen Standpunkt aus war dies der Rubikon, der nicht ueberschrittenwerden durfte. Hauptproblem waren die neutrale Schiffe, die etwa ein Drittel der Welthandelsflotte stellten, und die immer noch Deutschland mit Lebensmitteln belieferten. Und besonders wichtig war es, nicht die neutralen USA zu provozieren, die die Haelfte der Weltwirtschafsleistung erbrachten, und es immerhin den Englaendern abgetrotzt hatten, dass amerikanische Schiffe mit Baumwolle weiterhin deutsche Haefen anlaufen konnten.

Aber die Marine setzte ihre Ansichten durch und am 4. Februar 1915 wurde eine "Kriegszone" um die Britischen Inseln erklaert, in der ab dem 18. saemtliche feindliche Handelsschiffe warnungslos versenkt werden wuerden. Die Neutralen wurden davor gewarnt, in diese Kriegszone einzulaufen, wenn sie nicht Opfer von "Verwechslungen" werden wollten.

Feindliche Passagierschiffe waren ein anderes Problem, sie transportierten Menschen und Fracht. Die Cunard und die White Star Line bedienten die Nordatlantik Route mit Schiffsgiganten zwischen 10 und 30.000 BRT wie Lusitania, Arabic, Orduna, Transsylvania, Baltic and Adriatic, die bis zu 4.000 Passagiere und Besatzungsmitglieder an Bord hatten. Diese Ocean liner machten monatliche round trips von Liverpool nach New York, jeweils eine Woche in See und eine Woche im Hafen. Ankunfts- und Abfahrtzeiten wurden im vorhinein angekuendigt. Verlockende Ziele also.

Die Admirale diskutierten intern, und am 12. Februar 1915 ging folgender Befehl an die Uboote:

 

“It is in the military interest  to make submarine warfare as effective as possible. Do not shy away from sinking enemy passenger liners. Their loss will create the greatest impact.”

“Es liegt im militaerischen Interesse, den Ubootskrieg so wirksam wie moeglich zu machen. Es ist nicht angebracht. vor der Vernichtung unzweifelhaft feindlicher Passagier- dampfer zurueckzuschrecken. Deren Verlust wird vielmehr allergroessten Eindruck machen."